Estudiando a delfines y ballenas desde ela aire

La Asociación EDMAKTUB para el Estudio y Divulgación del Medio Acuático (www.edmaktub.com) ha desarrollado una nueva metodología para el estudio de los cetáceos en su hábitat natural, consistente en la localización y seguimiento de delfines y ballenas mediante una avioneta de aeromodelismo teledirigida desde el barco de investigación de la asociación. Gracias a la colaboración de la Fundación Biodiversidad a través de su convocatoria de ayudas de 2011 para la Investigación, Desarrollo e Innovación (I+D+i) en el Medio Marino, los investigadores de EDMAKTUB han demostrado cómo el desarrollo y puesta en funcionamiento de esta nueva tecnología no invasiva y que minimiza las molestias a los animales, permite optimizar el estudio de los cetáceos, consiguiendo imágenes aéreas de alta calidad de grupos e individuos y facilitando el complejo trabajo de campo para el estudio de estas especies.

El aeromodelismo aplicado al estudio de los cetáceos
El proyecto planteó como uno de sus objetivos principales desarrollar un innovador método de localización, identificación, seguimiento y filmación de cetáceos en su hábitat natural minimizando las molestias para éstos, consistente en un aparato de aeromodelismo dotado de una cámara de video de alta definición, que conjuntamente con un sistema GPS permitiera el pilotaje y visión en primera persona a distancia, enviando imágenes en tiempo real a los investigadores a bordo. Tras un año de trabajo con diferentes tipos de avionetas y helicópteros, tanto con intensas pruebas desde tierra como posteriormente haciéndolos despegar y aterrizar en la cubierta del MAKTUB; el catamarán de investigación de la asociación, se han probado con éxito dos tipos de aeromodelos: un aeroplano para la localización a grandes distancias y para el sobrevuelo de grandes grupos de cetáceos, y un hexacóptero (helicóptero de 6 hélices) para aproximaciones más cercanas y grabación en alta definición de los individuos y comportamientos de los mismos.

El aeroplano puede alejarse hasta una distancia de 5 Km desde la embarcación, permitiendo la búsqueda de animales avistados o localizados mediante el hidrófono de arrastre que utilizan los investigadores a bordo. Esta metodología optimiza la búsqueda y localización de los cetáceos sin los inconvenientes que conlleva acercarse demasiado a ellos. Por un lado, se minimizan las molestias a los animales, lo cual se considera imprescindible en los códigos de conducta de cualquier investigación en el mar, y por otro, los animales no responden negativamente al acercamiento de una embarcación (comportamientos anómalos, pautas de inmersión y escape, etc…). Por su lado, el hexacóptero se ha mostrado una herramienta extremadamente útil en la grabación de planos cenitales de los individuos que se encuentran relativamente cerca del barco de investigación, y permiten obtener una calidad de imagen (a nivel científico y a nivel documental) prácticamente imposible de obtener mediante cualquier otra metodología de estudio de estas especies.

Otras aplicaciones de los aeromodelos desarrollados por EDMAKTUB
Una de las posibilidades que ya se ha planteado una vez evaluado el éxito conseguido por este proyecto, es la utilización del aeromodelo desde tierra, lo que facilita y mejora considerablemente las condiciones de trabajo con los aeromodelos, pudiendo muestrear grandes áreas desde un sólo punto. Zonas de difícil acceso y monitorización como acantilados, o bien áreas marinas relativamente reducidas como son bahías, rías o marismas, se presentan como lugares idóneos para la implementación de esta nueva técnica. Además, la posibilidad de programar transectos establecidos mediante el piloto automático facilita la realización de un estudio sistemático de una determinada zona.

De la misma forma se considera que esta metodología puede resultar extremadamente útil en aquellos proyectos de avistamiento de cetáceos mediante grandes buques de investigación que realizan transectos lineales preestablecidos, en los que no es posible desviar el rumbo del buque para realizar una aproximación a los animales. El sistema del aeromodelo facilita la identificación de las especies que, por distancia o situación, no es posible identificar, pudiendo hacer volar la aeronave hasta los animales avistados y retornar al buque de investigación sin que éste altere su actividad y rumbos preestablecidos.

Otra aplicación futura en la cual el uso de aeromodelos resultará adecuado es en las tareas de mitigación de impactos sobre la fauna marina, por ejemplo en la reducción del riesgo de causar daños a los cetáceos durante actividades de prospección submarina de recursos naturales (con utilización de metodologías acústicas dañinas para los cetáceos). Actualmente, la presencia de observadores a bordo de los buques sísmicos para identificar la posible presencia de cetáceos en el área de prospección resulta un método caro y poco efectivo, ya que cuando los cetáceos son avistados desde la embarcación que realiza la prospección, muchas veces los animales ya se han visto afectados por la contaminación acústica que generan estas actividades. La posibilidad de rastrear amplias zonas por donde transcurrirán las campañas sísmicas previamente al inicio de las actividades prospectivas, permite plantear medidas profilácticas con la suficiente anticipación.

Según Eduard Degollada, Presidente de EDMAKTUB e investigador principal de este proyecto, “la metodología de estudio de los cetáceos basada en el uso de aeromodelos teledirigidos desde embarcaciones de investigación abre nuevas puertas en el estudio a distancia del comportamiento en superficie, composición de la manada, o incluso de identificación individual de muchas especies de cetáceos de las cuales se desconocen muchos de estos parámetros. Este tipo de estudios se consideran imprescindibles para evaluar el estado real de las poblaciones e implementar medidas de conservación”.
Más información: edmaktub@edmaktub.com

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