Descubren corales a mayor profundidad en el golfo de México

Un grupo de científicos de agencias federales y universidades que realizó una expedición de 10 días en el golfo de México descubrió que el coral Lophelia crece en zonas más profundas de lo que se había observado antes en el golfo.

La nueva información disponible sobre el ritmo y las condiciones de crecimiento del Lophelia servirá para realizar estudios ambientales y para guiar las decisiones que se tomen para la protección de los hábitats de coral en aguas profundas.

El objetivo general de la misión, que partió de Freeport (Texas) el 14 de julio y retornó a Pensacola (Florida) el 24 de julio, era examinar los ecosistemas de coral y los hábitats relacionados que se desarrollaron durante varias décadas en las plataformas que producen petróleo y gas, o cerca de ellas. Las estructuras submarinas que soportan las plataformas de producción de energía proporcionan algunas de las pocas superficies duras del golfo en donde puede desarrollarse el Lophelia pertusa, un coral de agua fría que vive en las profundidades donde no llega la luz del sol.

Los científicos tomaron fotografías y filmaron en alta definición los corales y también tomaron muestras de ADN para secuenciarlo y comprender mejor la biología, el crecimiento y la distribución de los corales de las profundidades. A través de cámaras operadas a control remoto utilizadas para evaluar el desarrollo del coral en las plataformas de petróleo y gas, los científicos observaron la presencia de Lophelia a una profundidad de 2.620 pies (798,57 metros) en las estructuras submarinas que sostienen la plataforma Ram Powell, que fue construida en 1997 y es una de las plataformas más profundas del golfo.

Los registros anteriores de Lophelia en el golfo fueron a aproximadamente 2.066 pies (629,71 metros). Los científicos también visitaron otras cuatro plataformas submarinas.

“Encontrar Lophelia a esa profundidad fue muy emocionante para todo el equipo, en especial para aquellos de nosotros que estudiamos los hábitats de coral desde hace décadas”, dijo Gregory Boland, oceanógrafo biólogo del Programa de Estudios Ambientales del Departamento de Administración de la Energía Oceánica (BOEM), que supervisó éste y otros estudios de corales. “Nuestros hallazgos complementan estudios en colaboración anteriores de los ecosistemas de coral y ayudarán a los legisladores a administrar y proteger los recursos oceánicos en la plataforma continental externa.”

En la expedición participaron científicos y técnicos del BOEM, de la Oficina de Exploración e Investigación Oceánica de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) y de Estudios Geológicos de Estados Unidos (USGS), en el marco del Programa Nacional de Asociación Oceanográfica. Este programa promueve el uso en conjunto de los recursos federales como el financiamiento, los barcos, el equipamiento y el personal para cumplir mejor con las prioridades de la agencia y las nacionales en la administración oceánica. Científicos de las Universidades de Temple, Pennsylvania y Florida fueron también parte integral del grupo.

Para el BOEM, la expedición fue la culminación de una serie de misiones de investigación que se llevan a cabo desde 2002, cuando el Departamento inició el primer estudio de coral Lophelia de aguas profundas en el golfo. Los datos nuevos se incorporarán en un informe final que el BOEM publicará en 2013. El Departamento planea controlar periódicamente los corales de las profundidades a través de otros estudios que realizará en la región.

En los últimos 12 años, el BOEM completó 13 estudios de corales, peces y hábitats en las plataformas, y está desarrollando seis estudios de biología en las plataformas.

El crucero se suma al programa permanente de USGS de Diversidad Sistemática y Conectividad de los Ecosistemas de Arrecifes Vulnerables (DISCOVRE), dedicado a estudiar los medioambientes de coral de las profundidades en el golfo y el Atlántico.

Visita la noticia completa aquí.

Fuente : Fis

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